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Frente a la desaceleración en las ventas de vehículos eléctricos de alta gama, RJ Scaringe, CEO de Rivian, planea captar la atención de los consumidores con un nuevo SUV más compacto y asequible, con un precio inicial de 45.000 dólares.

En un día invernal en Palo Alto, California, RJ Scaringe recorre con entusiasmo las instalaciones de Rivian en Silicon Valley, invitando a descubrir las innovaciones de la compañía con un entusiasmo contagioso.

A sus 41 años, este CEO y fundador, reconocido como una de las figuras más prometedoras del sector automotriz eléctrico junto a empresas como Lucid, Fisker y Nikola, inició Rivian en 2009 tras obtener su doctorado en ingeniería en el MIT.

La producción de Rivian arrancó a finales de 2021, enfrentándose a los desafíos típicos del lanzamiento de una marca automotriz. A pesar de las predicciones de Elon Musk sobre una posible quiebra de Rivian y Lucid en 2022, la empresa ha perseverado.

Scaringe está emocionado por presentar un avanzado sistema informático para los futuros modelos de Rivian y las mejoras en su tecnología de conducción autónoma. Sin embargo, guarda silencio sobre el R2, un SUV más accesible que se presentará el 7 de marzo en Laguna Beach, California.

Este modelo, más compacto que el R1S pero fiel al espíritu Rivian, competirá directamente con el Model Y de Tesla al lanzarse en 2026.

Los primeros modelos de Rivian, la camioneta R1T y el SUV R1S, se sitúan en el segmento de lujo con un precio promedio de 80.000 dólares, logrando ventas de 44.000 unidades el año pasado. Sin embargo, Scaringe aspira a alcanzar al mercado más amplio, apuntando al precio medio de vehículo en EE.UU. de 48.000 dólares.

La estrategia de Rivian para ser más competitiva incluye adaptarse a las tendencias del mercado con recortes de precios y nuevas versiones más económicas de sus modelos R1T y R1S, con precios que parten de los 70.000 y 75.000 dólares, respectivamente.

Esta táctica sigue la tendencia de reducción de costos en el sector, como demuestra la rebaja de Tesla en el Model Y y los planes de Ford para lanzar vehículos eléctricos a precios inferiores a los de sus actuales modelos eléctricos.

Aunque el precio medio de los vehículos eléctricos ha disminuido un 11% este año, hasta los 55.353 dólares, todavía supera el promedio del sector, que incluye modelos tanto eléctricos como de gasolina, de 47.401 dólares.

El interés por los vehículos eléctricos experimentó una desaceleración hacia finales de 2023, generando preocupaciones sobre la disminución en su demanda. Factores como el incremento en los tipos de interés y en los precios comparados con los vehículos de gasolina no contribuyeron positivamente.

No obstante, Cox Automotive proyecta que los vehículos eléctricos representarán el 10% de las ventas totales de automóviles nuevos este año, aumentando desde un 8%, y se espera que las ventas alcancen 1.6 millones de unidades, superando el récord anterior de 1.2 millones. Sin embargo, lograr este objetivo requerirá un esfuerzo significativo.

Según un informe reciente de Cox, es crucial convencer al consumidor promedio de los beneficios de optar por un vehículo eléctrico, lo que implica una mayor variedad de modelos, incentivos adicionales, descuentos y una publicidad más intensa.

Scaringe también subraya la necesidad de diversificar la oferta de modelos. «La gama de productos que se encuentra disponible en el mercado actualmente solo abarca una pequeña fracción de los segmentos que los consumidores desean, tanto en diseño como en precio», indica Scaringe.

Se reservó los detalles sobre el nuevo modelo R2 de Rivian, que será más compacto y económico que el R1 S de tres filas, pero mencionó que cumplirá con los requisitos de batería necesarios para que los compradores sean elegibles para un crédito fiscal federal de 7,500 dólares para vehículos eléctricos (los modelos R1 de menor precio son elegibles para un incentivo de 3,750 dólares).

«La introducción del R2 llega en un momento oportuno, ya que estamos cerca de un punto de inflexión donde los vehículos eléctricos empezarán a tener mayor relevancia para los consumidores», comenta Ed Kim, presidente de la consultora AutoPacific.

«Rivian ya es una marca reconocida y asociada a la alta gama. La llegada del R2, con su precio más accesible, coincide con el creciente interés general por los vehículos eléctricos».

Evolución de Rivian

Rivian se estrenó como una de las empresas automotrices con mayor financiamiento en la historia de EE. UU., captando más de 11,000 millones de dólares de inversores privados antes de una oferta pública inicial en 2021 que le proporcionó 13,000 millones de dólares adicionales.

A pesar de ello, la compañía aún trabaja para alcanzar las altas expectativas y demostrar que puede competir con Tesla en el mercado de vehículos eléctricos.

Rivian logró un crecimiento acelerado, entregando más de 50,000 vehículos en su segundo año completo de producción, un hito que a Tesla le tomó siete años alcanzar. Sin embargo, los inversores iniciales esperaban más, y las acciones de Rivian han caído cerca de un 90% desde su oferta pública inicial el 8 de noviembre de 2021 hasta su valor actual de 16 dólares.

Rivian compartirá sus expectativas para 2024 el 21 de febrero, cuando revele sus resultados financieros del cuarto trimestre y del año completo 2023.

Debido a un cierre programado de la planta, analistas como Ben Kallo de Baird Equity Research anticipan un ritmo de crecimiento más moderado para este año, con entregas estimadas en alrededor de 66,000 vehículos, en contraste con los aproximadamente 2 millones de vehículos eléctricos que se espera venda Tesla.

Rivian está a punto de comenzar la construcción de una nueva fábrica de vehículos eléctricos en Georgia, valorada en 5.000 millones de dólares, la cual se espera que tenga una capacidad de producción de 400.000 vehículos anuales, superando con creces su actual capacidad de 150.000 unidades en Illinois.

Esta planta será clave para la fabricación del R2 y el R3, además de un modelo aún más económico previsto por Scaringe para finales de esta década.

Tras el lanzamiento simultáneo de tres modelos, la compañía planea una estrategia de lanzamientos más escalonada para sus futuros vehículos.

«En retrospectiva, habríamos espaciado más el lanzamiento del R1 T, el R1 S y la furgoneta de reparto», comentó Scaringe. «Lanzar un vehículo ya es complicado, lanzar tres al mismo tiempo es aún más desafiante, especialmente durante una pandemia global y con los problemas adicionales de la cadena de suministro».

Los desafíos de la cadena de suministro han complicado aún más la situación, contribuyendo a algunos problemas de calidad.

Según Consumer Reports, propietarios de la camioneta R1T reportaron fallos en el sistema de transmisión y otros problemas relacionados con la carga y el sistema de climatización. Rivian está consciente de estos inconvenientes y está tomando medidas para abordarlos, desplegando equipos de servicio móvil para realizar reparaciones.

«Arrancamos con fuerza, pero nuestro objetivo es fabricar los vehículos de la más alta calidad en el mundo», dijo Scaringe. «Estamos comprometidos en mejorar la calidad de manera constante».

Popularidad de la Marca

A pesar de las críticas de Consumer Reports y JD Power por problemas de calidad, Rivian ha ganado popularidad entre los consumidores, incluso encabezando la lista de marcas de automóviles más queridas de Consumer Reports recientemente.

El marketing de Rivian presenta a sus vehículos en entornos de aventura, evocando una imagen similar a la de Subaru, lo cual no es coincidencia dado que Scaringe, con su aspecto esbelto y afición por el aire libre, impregna a la marca de un espíritu aventurero.

El diseño de Rivian, con sus bordes suaves y faros distintivos, ofrece una estética amigable que contrasta con diseños más agresivos como el del Tesla Cybertruck, reflejando una personalidad accesible y cercana a las preferencias de los amantes de la naturaleza y la aventura.

«El R1 T se destacó como el primer pick-up eléctrico del mercado, superando al Lightning de Ford, y rompió con el molde tradicional de las pick-ups que suelen ser percibidas como robustas y agresivas», señaló Kim de AutoPacific en una entrevista con Forbes. «Por otro lado, el Cybertruck de Tesla presenta un diseño que podría describirse como neofascista».

Scaringe, a pesar de ser un líder clave en Rivian al igual que Musk lo es en Tesla, reconoce el mérito del equipo de diseño e ingeniería de Rivian por desarrollar vehículos con una estética única y una cohesión en el diseño, desde la carrocería hasta los interiores y componentes. «Todo da la sensación de haber sido concebido por una única mente, aunque en realidad fueron miles de personas trabajando en conjunto».

Los modelos R1 marcaron la entrada de Rivian en el mercado, «pero su precio elevado restringe su accesibilidad a un grupo limitado de consumidores», comentó. «El R2, por su parte, expande significativamente el alcance de Rivian a un espectro más amplio de clientes. Nunca he estado tan emocionado por un lanzamiento como lo estoy por el R2».


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