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SpaceX Lanza Paneles Solares a La Estación Espacial para La Actualización del Sistema de Energía

Un cohete SpaceX Falcon 9 despegó lejos de Florida el jueves y partió después de la International Space Station con más de 7,000 libras de suministros, equipo científico y otro hardware, incluidas las dos primeras de las seis nuevas alas solares desplegadas para aumentar la potencia del laboratorio.

Enrollados bajo tensión, los nuevos conjuntos se montarán en ángulo con las alas solares existentes del laboratorio, desplegándose por sí mismos después de que se suelten los pestillos, utilizando la «energía de tensión» almacenada en el compuesto de carbono.

«No quieren que se enrollen, quieren desplegar», dijo Andrew Rush, presidente y director de operaciones de Redwire, la empresa matriz que suministró los nuevos arreglos bajo contrato a Boeing. «Simplemente liberamos el mecanismo de restricción y ellos, a través de su propia energía de tensión, se despliegan… reduce la complejidad».

Los nuevos arreglos aumentarán las ocho alas más grandes que forman parte del equipo original de la estación, compensando la degradación relacionada con la edad. 

Una vez que los seis nuevos arreglos estén instalados en una actualización de $ 103 millones, la generación de energía total aumentará entre un 20 y un 30 por ciento, aproximadamente igualando la salida de los arreglos originales cuando eran nuevos.

«Los nuevos paneles solares… nos permiten continuar con los programas de ciencia e investigación que tenemos a bordo», dijo Joel Montalbano, director del programa de la estación espacial en el Centro Espacial Johnson en Houston.

«También estamos trabajando con una empresa llamada Axiom Space para agregar un módulo a la Estación Espacial Internacional, y esto nos permite tener suficiente energía para ese módulo adicional y los otros socios internacionales … para maximizar el uso del International Space Station. Estos nuevos arreglos nos brindan esa capacidad».

Al hacer que la carga número 22 de SpaceX se dirigiera a la estación espacial, los nueve motores Merlin que alimentaban la primera etapa del Falcon 9 se encendieron y aceleraron hasta 1.7 millones de libras de empuje a la 1:29 pm EDT, empujando el cohete lejos de la plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy en la cima con una ráfaga de escape brillante.

Acelerando rápidamente a medida que consumía propulsores y perdía peso, el cohete de 215 pies de altura subió directamente al plano de la órbita de la estación espacial, disparándose en una trayectoria hacia el noreste inclinada 51,6 grados hacia el ecuador.

Dos minutos y medio después del lanzamiento, la primera etapa se desprendió y se dirigió a un aterrizaje exitoso en un barco de aviones no tripulados en alta mar para marcar la 86.a recuperación exitosa del refuerzo de SpaceX y su 64 en el mar.

En lo que se ha convertido en una rareza para SpaceX, que rutinariamente recupera y devuelve sus impulsores, fue el primer vuelo de la última incorporación a la flota de cohetes reutilizables de la compañía.

Mientras tanto, la segunda etapa del Falcon 9 llevó a cabo una combustión propia de seis minutos, poniendo en órbita la cápsula Cargo Dragon. Si todo va bien, la nave espacial volará sola a un muelle en el módulo Harmony de avanzada de la estación el sábado temprano, llegando alrededor de las 5 am.

La cabina presurizada de la cápsula, la sección accesible para la tripulación de la estación, está repleta de casi 4,300 libras de carga, incluidas 750 libras de suministros para astronautas, más de 2,000 libras de equipo y material de investigación, 760 libras de hardware de la estación espacial, y muchas más cosas.

Los suministros de la tripulación también incluyen manzanas frescas, naranjas, tomates cherry, cebollas, limones, pimientos y aguacates, junto con café, té y otros elementos del menú.

Las alas de la ISS Roll-Out Solar Arrays, o iROSA, se montaron en la sección del maletero sin presión del Cargo Dragon. Después de atracar en la estación espacial, el brazo robótico del laboratorio los sacará y colocará los paneles en el extremo izquierdo de la armadura de energía principal de la estación.

El 16 y 20 de julio, los astronautas Shane Kimbrough y el compañero de tripulación de la Agencia Espacial Europea Thomas Pesquet planean flotar afuera para realizar dos caminatas espaciales para sujetar los paneles IROSA a los soportes de montaje en la base del conjunto de paneles solares originales más a la izquierda, o P6.

Una vez en su lugar y enchufados a los circuitos de la estación, las restricciones que sostienen los nuevos arreglos en su configuración enrollada se liberarán y los paneles se desenrollarán por sí solos en aproximadamente 10 minutos, extendiéndose 60 pies cuando estén completamente desplegados e inclinados alrededor de 10 grados respecto de las matrices originales.

Las nuevas matrices son más pequeñas que las alas originales de la estación, que se extienden 120 pies de arriba a abajo. Rush dijo que las matrices iROSA están más densamente empaquetadas con células solares que los paneles originales y las células mismas se basan en tecnología más nueva y eficiente.

«Podemos aprovechar esas mejoras y eficiencias en la generación de energía para aumentar significativamente la potencia de la ISS sin instalar arreglos que sean del mismo tamaño», dijo Rush.

Se espera que los dos próximos paneles de iROSA se lancen en la misión de carga número 25 de SpaceX en abril próximo. Las dos últimas alas se levantarán en el próximo vuelo de carga de SpaceX, el número 26, en octubre de 2022.

Los arreglos iROSA están construidos para la NASA bajo contrato con Boeing, el contratista principal de la estación, por Deployable Space Systems, subsidiaria de Redwing, utilizando células solares suministradas por Spectrolab, subsidiaria de Boeing.